爱德华·诺顿生于1969年8月18日美国马里兰州,长于马里兰州的哥伦比亚。莫扎特八岁时展露他音乐上的天赋,爱德华·诺顿则在处女作《一级恐惧》昭告天下,自己演戏的天份。父亲是律师,母亲是老师,爱德华·诺顿是家中的长子,从小便喜欢上演戏,也希望能进入戏剧学校就读,虽然这份愿望并未达成,爱德华后来在耶鲁主修天文学,91年在常春藤取得历史学位,不过毕业后,在纽约外百老汇演出许多舞台剧,终于让他一偿夙愿,有机会向演艺圈敲开一扇门。
1996年,诺顿在其第一部电影《一级恐惧》中展现了精湛的演技,荣获金球奖最佳电影男配角,并获提名奥斯卡最佳男配角,一鸣惊人的他自此崛起美国影坛,成为广受认可的实力派演员,堪称当年最风光新人。《一级恐惧》成功演出后,爱德华陆续在米洛斯·福曼的《情色风暴1997》、伍迪·爱伦的《大家都说我爱你》演出。1998年的《美国X档案》则是第一部挑大梁的作品,饰演一个极端的种族主义份子,丝丝入扣的演技,又为他获得奥斯卡最佳男主角的提名。
诺顿被誉为“表演天才”,人们经常拿他和达斯汀·霍夫曼作比较,因为他们都外貌平凡、演技过硬。诺顿一点也不反对这种比较,他十分尊敬霍夫曼。两人第一次见面时在一家餐厅喝了个一醉方休。霍夫曼就像了解自己一样一下子看出了诺顿的本色。他回忆说:“诺顿坐在那里,习惯向下盯着桌子看,说话几乎结结巴巴,你会以为他是害羞,我却认为他是沉浸在思考当中。我相信他是在工作中努力探求事物核心的那种人。”
生活中的诺顿就像他的许多银幕角色一样表里不一。他外表斯斯文文,实际上却经常超越常规,特立独行:常常宣称自己“不吃商业片那一套”;面对纷至沓来的片约,他说自己“不为工作而工作”,“需要不时充充电”。而他的私生活同样受人关注,他曾为此言辞激烈地指责媒体的过分行为。看起来暴躁得难以接近的诺顿其实有许多好朋友,朋友们认为诺顿善良、大度、有教养,是那种会扶老太太过马路的人;他不吸毒,不酗酒,高尚得好像来自另一个时代。

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